”ALS JONGE HOMO DOE JE ERTOE”

Fotografie: Prisma Compositional
Video: Paradox Productions
Interview: Paul Hofman 

Voor de net zestien geworden Justin Hermsen was het als een grote verrassing dat hij werd voorgedragen als kandidaat jeugdambassadeur. Justin was sprakeloos toen hij hoorde dat hij die zondagmiddag in februari in A’DAM TOWER unaniem als beste werd gekozen door de jury. “You’re not the only gay in town!”

Na afloop van het feest te midden van een feestende groep mensen en met een prachtig uitzicht op de stad, spraken we met een bevlogen Justin over zijn jeugd, ambities en dromen en natuurlijk het ambassadeurschap. Zijn eerste reactie op zijn uitverkiezing? “Ik had een groot wow-gevoel, voor mij is het de kers op de taart dit te mogen doen.” Met ambassadeur Jeffrey Wammes vormt hij de 2J’s van de Pride.

BIBLE-BELT
Als jongste zoon groeit hij samen op in het Utrechtse Rhenen, een stadje aan de rand van de Bible Belt.  De diepgelovige gemeenschap vindt dat vrouw en man onlosmakelijk bij elkaar horen. Op homoseksualiteit rust een groot taboe. Zelf gaat hij naar een openbare school, waar het onderwerp homoseksualiteit geen taboe lijkt te zijn. Toch plaatst hij een kanttekening: “Het lijkt makkelijk gezegd, maar toch is het moeilijk anders te zijn dan anderen. Om homo te zijn in de omgeving van de Bible Belt is best lastig.” Tijdens zijn ambassadeurschap zal hij keer op keer blijven benadrukken dat ook mensen buiten de Randstad bij horen. “Het is geen exclusief Amsterdams feestje.”

TWAALF JAAR
“Op mijn twaalfde ontdekte ik dat ik jongens aantrekkelijker vond dan meisjes. Ik zag een heel knappe jongen en meteen had ik zoiets van: wow! Tegelijkertijd dacht ik dat dit eigenlijk helemaal niet kon. Het zou wel overgaan.” Maar het gevoel bleef. Hoewel zijn ouders open minded zijn, besluit hij zijn ‘geheim’ voor zich te houden. Wel deelt hij het met een nichtje, die hij volledig vertrouwt. Als hij veertien is, weet hij het zeker. “Dat gevoel als je uit de kast komt is niet te omschrijven. Eindelijk kon ik mijn gevoelens uiten. Ik ben gewoon homo. Punt.” Tot het moment van zijn coming-out, voelt hij zich vooral heel eenzaam, vertelt hij zachtjes. “Ik voelde me niet gehoord en vaak alleen.” Voor hem is het later reden actief te worden in de Gender and Sexuality Alliance op zijn school.

DOORTASTEND
Hoewel hij druk met schoolwerk bezig is, ziet hij in korte tijd kans het netwerk uit te breiden. Zijn enthousiasme en doortastendheid zijn daarbij bepalende factoren. “Ik ben trots op wie ik ben. Ik heb fijne mensen om me heen. Mijn familie en vrienden steunen me ontzettend.” Toen hij zijn moeder vertelde dat hij homo is, zei ze: “Dan kunnen we samen naar jongens kijken.”

STRIJDVAARDIG
Om zich heen ziet hij onwetendheid en soms ook haat. “Samen met enkele andere scholieren heb ik op mijn school vorig jaar Paarse Vrijdag georganiseerd.” Maar het ging niet meteen van een leien dakje, zegt hij. “Ik was een show aan het presenteren in de aula, toen iemand opstond om een stuk komkommer tegen me aan te gooien. Ik reageerde heel impulsief en zette hem te kijk. Dat incident staat op mijn netvlies gebrand. Daarna ontstond een discussie over homoseksualiteit. Ik kan heel adrem zijn en heb eigenlijk altijd mijn woordje klaar. Door zulke gebeurtenissen word ik juist strijdvaardiger.” Regelmatig krijgt hij op social media haatreacties. Schokt hem dat niet? Spraakwaterval Justin valt even stil. “Persoonlijk doet het mij niet zoveel, het raakt me niet.” Maar het maakt hem nog meer overtuigd dat een Pride hard nodig blijft. “En kijk eens naar die Nashville verklaring eerder dit jaar, waar de homohaat van afdruipt. Je wordt getolereerd, maar geaccepteerd? Niet dus.”

DUIZEND PROCENT
In het thema van de Pride dit jaar ‘Remember the past, create the future’herkent hij zich goed. “De Stonewall betogers uit 1969 zal ik nooit vergeten. Zij vochten hard voor onze rechten. Hun generatie stond voor de idealen van vrijheid en respect. Wij als jongeren nemen nu het stokje van hen over. Ik vind dat er nog een wereld te winnen is. Ik strijd voor één doel: iedereen doet ertoe, wat je afkomst of seksualiteit ook is. Daar ga ik duizend procent voor. Dat gevecht zal ik nooit opgeven.”  Zijn motto? “Wees vooral jezelf, dan ben je het mooist maar neem jezelf ook weer niet altijd te serieus.”

MEETELLEN
Als jeugdambassadeur wil hij vooral de boodschap laten horen dat je als jonge homo meetelt en je vooral niet in een hoekje moet laten drukken. Zeker niet op zwaar christelijke scholen, vult hij aan. “Weet dat je ertoe doet, dat je niet alleen bent. Bovendien wil ik mensen die niet gehoord worden, een stem geven.” Hij vervolgt: “Beoordeel me op mijn daden, niet hoe ik eruit zie of op wie ik val.”

ROLMODEL
Of hij een voorbeeldrol vervult? “Het ambassadeurschap is de kers op de taart voor mij. Als er maar één persoon is die ik kan inspireren, dan heb ik mijn doel bereikt.” Als mensen hem vragen of een Pride nog nodig is, reageert hij altijd heel ad rem. “Een hetero wordt sociaal geaccepteerd en wordt niet in elkaar geslagen, bespuugd of uitgescholden vanwege zijn of haar geaardheid. Een LGBT-er wel.” Het ambassadeurschap is hem op het lijf geschreven.

STRIP
Op de valreep uit hij zijn grote verbazing dat er een discussie losbarstte over de lesbische stel in de Nederlandse Donald Duck strip. “Dat vind en vond ik belachelijk. Homoseksualiteit behoort tot de werkelijkheid, het moet toch normaal zijn?” Zijn ogen lichten fel op. Hij blijft erop hameren dat voorlichting het allerbelangrijkst is. “Daar kun je niet vroeg genoeg mee beginnen.”

De Pride heeft er met strijdvaardige krullenbol een goede ambassadeur bij. Hij lacht verlegen en benadrukt nogmaals: “Besef je altijd dat je niet de enige ‘gay in town’ bent.” Zijn agenda vult zich inmiddels met bliksemkracht. “Mijn schoolwerk lijdt er wel een beetje onder. Het is nog maar de vraag of ik overga naar de vijfde. Maar hoe dan ook: ik leef naar de Pride toe en geniet nu met volle teugen van de voorbereidingen.” Wat hem betreft kan Pride Amsterdam niet vroeg genoeg losbarsten.

‘JE BENT HET MOOIST, ALS JE JEZELF BENT’

‘ONZE VRIJHEID DANKEN WE AAN DE VORIGE GENERATIE, NU NEMEN WIJ HET STOKJE OVER’

Pride ambassadeur sinds 2019